Los cocos se convirtieron en la nueva herramienta para la protección de las costas

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Las comunidades costeras de todo el mundo están agregando un toque tropical a la protección de la costa, cortesía del humilde coco.

Desde las arenas de la costa de Jersey hasta las islas de Indonesia, se están incorporando hebras de cáscara de coco, conocidas como fibra de coco, en los proyectos de protección de la costa.

A menudo utilizado junto con otras medidas, el material de coco se considera una opción rentable, fácilmente disponible y sostenible. Esto es particularmente cierto en los países en desarrollo. Pero el material también es popular en las naciones ricas, donde se lo considera una parte importante de las llamadas “costas vivas” que utilizan elementos naturales en lugar de barreras duras de madera, acero u hormigón.

Uno de estos proyectos se está instalando a lo largo de una sección de la orilla erosionada del río en Neptune, Nueva Jersey, aproximadamente a una milla del océano en el río Shark. Usando una combinación de una subvención federal y fondos locales, la American Littoral Society, un grupo de conservación costera, está llevando a cabo el proyecto de 1.3 millones de dólares que ya ha agregado significativamente a lo que anteriormente era una costa severamente erosionada en un área que fue azotada por la supertormenta Sandy en 2012.

“Siempre tratamos de reducir la energía de las olas mientras protegemos la costa y, siempre que podemos, nos gusta emplear soluciones basadas en la naturaleza”, dijo Tim Dillingham, director ejecutivo del grupo. “Este material está fácilmente disponible, especialmente en los países en desarrollo, y es relativamente económico en comparación con los materiales más duros”.

El bonote está hecho de las fibras de las cáscaras de coco y se hila en esteras o troncos, a menudo unidos con una red. En áreas en desarrollo, se pueden incorporar redes de pesca desechadas o rotas.

Su flexibilidad le permite ser moldeado y contorneado según sea necesario en áreas irregulares de la costa, sostenido por estacas de madera.

El material a base de coco se biodegrada con el tiempo, por diseño. Pero antes de que lo haga, a veces se siembra previamente con plantas y pastos de la costa, o esas plantas se colocan en agujeros que se pueden perforar en los troncos de coco.

Los troncos mantienen las plantas en su lugar a medida que echan raíces y crecen, y eventualmente se rompen y dejan las plantas establecidas y los sedimentos a su alrededor en su lugar para estabilizar la costa.

Los materiales a base de coco se utilizan en todo el mundo para proyectos de control de la erosión.

Uno de ellos está en Boston, donde Julia Hopkins, profesora asistente en la Universidad Northeastern, está utilizando fibras de coco, astillas de madera y otros materiales para crear esteras flotantes para amortiguar la fuerza de las olas y fomentar el crecimiento de la vegetación acuática. Un proyecto piloto tiene cuatro esteras de este tipo en vías fluviales alrededor de Boston. Hopkins prevé una red de cientos o incluso miles de esteras unidas entre sí para proteger áreas más amplias.

Está contenta con lo que ha visto hasta ahora.

“La fibra de coco es material orgánico, es relativamente barata y es un descarte”, dijo. “En realidad, es reciclar algo que se iba a desechar”.

Dos proyectos en East Providence, Rhode Island, utilizaron troncos de coco en 2020, y 2400 pies (731 metros) de costa en la bahía de Jamaica de Nueva York que se erosionaron durante la supertormenta Sandy se estabilizaron en 2021 mediante un proyecto que también incluía troncos de fibra de coco.

Cape Cod, Massachusetts, realizó un proyecto similar el año pasado, y el Departamento de Recursos Naturales y Control Ambiental de Delaware está ofreciendo fondos para ayudar a los propietarios de tierras, asociaciones de propietarios y otros a instalar costas vivas hechas de materiales que pueden incluir fibras de coco.

Un proyecto en Austin, Texas, estabilizó parte de la costa del lago Austin; el monitoreo de 2009 a 2014 mostró una disminución de la erosión y el crecimiento saludable de las plantas nativas en la orilla del agua.

Indonesia es el mayor productor de coco del mundo, con más de 17 millones de toneladas métricas en 2021. Los científicos del Programa de Oceanografía del Instituto de Tecnología de Bandung utilizaron material de cáscara de coco para ayudar a construir un dique en la aldea Karangjaladri de Pangandaran Regency en 2018.

Los residentes de la isla Diogue en Senegal están utilizando estructuras de madera y hojas y palos de coco para recuperar las secciones erosionadas de la playa.

Sin embargo, no siempre funciona.

En 2016, el Refugio de Vida Silvestre Felix Neck en Edgartown, Massachusetts, en Martha’s Vineyard lo instaló en Sengekontacket Pond, donde un pantano salado se había erosionado varios pies en años anteriores. Si bien ayudó a reducir la erosión por un tiempo, las cáscaras no duraron mucho debido a la fuerte acción de las olas.

“Se apagó varias veces”, dijo Suzan Bellincampi, directora del santuario. “Lo teníamos puesto desde hace unos años y decidimos no volver a instalarlo.

“El proyecto fue realmente interesante en términos de lo que queríamos hacer y cómo lo adaptamos”, dijo. “No es para todos los sitios; tiene que ser específico del sitio. Funciona en algunos lugares; no funciona en todos los lugares”.

De manera similar, recientemente se usaron esteras y troncos de fibra de coco en Chapel Island en Nueva Escocia, Canadá, pero fueron dañados por el mal tiempo.

Otro sitio canadiense, Lac des Battures, un lago en la Isla de las Monjas de Montreal, utiliza esteras de coco para controlar el crecimiento de juncos invasivos a lo largo de la costa.

En el sitio de Nueva Jersey, a unas pocas millas al sur del semillero musical de Asbury Park, la arena transportada en camiones se ha unido a los sedimentos acumulados por las mareas para crear una playa que es notablemente más ancha de lo que solía haber allí.

“Debajo de sus pies en este momento hay cangrejos violinistas hibernando”, dijo el capitán Al Modjeski, especialista en restauración de la Sociedad Litoral. “Estarán entusiasmados con este nuevo hábitat”.

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