Los marsupiales pueden ser los mamíferos más evolucionados

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La evolución de los mamíferos se invirtió, según una nueva investigación que sugiere que los marsupiales son los mamíferos más evolucionados.

Al estimar cómo se reprodujo y se desarrolló el ancestro común de los mamíferos, científicos del Natural History Museum (NHM) revirtieron la antigua creencia de que los marsupiales son más primitivos que los placentarios. Durante mucho tiempo, los marsupiales se consideraron el paso intermedio en la evolución entre los mamíferos que ponen huevos y los placentarios, porque dan a luz a crías muy subdesarrolladas similares a un estado embrionario para los placentarios.

Una nueva investigación reveló que el antepasado de ambos grupos era más parecido a los placentarios que a los marsupiales, lo que significa que los marsupiales modificaron su método de reproducción más que los placentarios.

El estudio, publicado en Current Biology, analizó cráneos durante diferentes etapas de desarrollo en 22 especies de mamíferos vivos. Las exploraciones de micro-CT de 165 especímenes ayudaron al equipo de investigación a reconstruir los cambios del cráneo de estas especies durante esta fase inicial. Usando estos datos, estimaron cómo se habría desarrollado el ancestro común de marsupiales y placentarios y lo compararon con ambos grupos para ver cuál era el más similar.

Cómo se llegó a esta conclusión

La profesora Anjali Goswami, líder de investigación en el Museo y autora principal del estudio, dice: “Usando este gran conjunto de datos comparativos generados a partir de las colecciones históricas del museo, hemos podido cambiar lo que sabemos sobre la evolución de los mamíferos”.

Usando un enorme conjunto de datos de escaneos micro-CT de especímenes marsupiales y placentarios que van desde embriones hasta adultos, el equipo midió cómo cambia la forma de su cráneo a lo largo del desarrollo y reconstruyó cómo se habría desarrollado su antepasado.

Esto mostró que los marsupiales cambiaron más de un antepasado que los placentarios. “Durante mucho tiempo, la gente trató a los marsupiales como ‘mamíferos menores'”, que representan la etapa intermedia entre los mamíferos placentarios y las ponedoras de huevos, explica Anjali. “Resulta que los marsupiales son los que están mucho más evolucionados de la forma ancestral”.

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