Qué son las microesferas utilizadas en la industria cosmética y por qué Argentina las prohibió

Los objetos en cuestión son microperlas o microesferas de plástico y Argentina acaba de prohibir la importación y comercialización de productos de cuidado personal que las contengan.

¿Qué son?

Son esferas de plástico pequeñísimas que pueden encontrarse en exfoliantes faciales, geles de baño y pastas de dientes, entre otros productos. Son parte de un tipo más grande de microplásticos, o piezas de plástico de menos de cinco milímetros.

Los microplásticos también se encuentran en otros objetos, como la goma de mascar, productos industriales de limpieza, fibras textiles sintéticas y llantas.

¿Por qué están en los cosméticos?

Compañías multinacionales publicaron las propiedades exfoliantes de las microperlas, sobre todo en los exfoliantes faciales y corporales. Por suerte varias de esas empresas ya se han prometido dejar de utilizarlas.

¿Cuál es el problema?

Cerca de ocho millones de toneladas de plástico entran en los océanos del mundo al año, lo que equivale al peso de 800 Torre Eiffel, para cubrir 34 veces la isla de Manhattan o el peso de 14.285 aviones Airbus A380. Aunque las microesferas representan solo un pequeño porcentaje de esos plásticos, hay una creciente preocupación por su presencia en océanos, lagos y ríos.

Las microperlas se van por el drenaje y muchas plantas de tratamiento de aguas residuales no pueden filtrarlas, lo cual significa que pequeños pedazos de plástico llegan fácilmente a los cauces. Los peces y otros animales marinos a menudo se las comen e introducen sustancias potencialmente tóxicas a la cadena alimenticia.

En una sola ducha con un gel de baño que las contiene se pueden desechar hasta 100.000 microesferas, de acuerdo con un informe del Comité de Auditoría Medioambiental de la Cámara de los Comunes en el Reino Unido.

¿Qué ha hecho al respecto el Reino Unido?

El gobierno prometió en septiembre de 2016 prohibir la fabricación de productos cosméticos con microesferas; esa prohibición entró en vigor el 9 de enero. No se permitirá la venta de este tipo de productos a finales de este año.

“Los océanos y mares del mundo son parte de nuestros recursos naturales más valiosos, y tengo la determinación de tomar medidas hoy para atacar el plástico que devasta nuestra preciosa vida marina”, declaró la ministra de Medioambiente del Reino Unido, Thérèse Coffey.

Sue Kinsey, experta en materia de contaminación en la Sociedad de Conservación Marina, dijo que esa prohibición de las microperlas es la “más fuerte y más integral que haya sido aprobada en el mundo”.

¿En dónde más están prohibidas?

Estados Unidos aprobó en 2015 la Ley de Aguas Libre de Microesferas, que exigió que las empresas dejaran de utilizar microperlas en productos de salud y belleza para julio de 2017, mientras que la prohibición de Canadá en torno a la fabricación de las microesferas entró en vigor el primer día de este año.

El veto a las microperlas en Nueva Zelanda entrará en vigor en junio. Varios países de la Unión Europea han realizado campañas a favor de una prohibición similar.

Argentina aprobó la ley hace pocos días. Se trata de jabones, cremas, maquillajes, dentífricos, esmaltes, entre otros productos, a los que se agregan micropartículas plásticas de forma intencional con fines exfoliantes y abrasivos.

El país tomó esta medida para evitar la contaminación de las aguas, que acarrea una grave consecuencia en la fauna marina. 9 de cada 10 tortugas que se encuentran muertas, tienen en su sistema digestivo gran cantidad de plástico y microplástico.

Genera preocupación que una persona esté ingiriendo  microplástico equivalente a una tarjeta de crédito por semana.

¿Es suficiente?

“Las microperlas perduran; las que están en nuestros océanos se quedarán ahí durante siglos, y aún se permite su uso en productos que no se enjuaguen”, dijo Tisha Brown, activista de Greenpeace en el Reino Unido.

Chris Flower, el director general de la Cosmetic, Toiletry and Perfumery Association británica (asociación de cosméticos, artículos sanitarios y perfumería), dijo en un correo electrónico que la mayoría de la industria ya había dejado de usar microplásticos gradualmente en los productos de enjuague.

Sin embargo, le dio la bienvenida a la prohibición, y dijo que “asegurará que todas las empresas de cosméticos, ahora y en el futuro, se vean obligadas por la ley a no incluir microesferas de plástico en sus productos”.

Flower agregó que se necesitarían medidas más extensas en contra de la contaminación con plásticos.

¿Hay otras medidas ante desperdicios plásticos?

Varios países en el mundo han instaurado prohibiciones al uso de bolsas de plástico en supermercados o que se tenga que hacer un pago por usarlas como intento de desincentivarlo.

El Reino Unido también está considerando un “impuesto latte” —25 peniques— sobre los vasos desechables para café, que están laminados con plástico para hacerlos impermeables. Además, Sadiq Khan, el alcalde de Londres, ha ejercido presión para tener más bebederos públicos y estaciones de llenado de botellas para que se utilicen menos botellas de plástico desechables.

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